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Columnas
El Futuro-Presente del Litio en Chile

Las ventajas del litio en diferentes áreas tecnológicas abren oportunidades de mercado para este material que no se deben perder de vista.

jueves, 23 de junio de 2016 15:38
En el mundo, las reservas de litio se estiman en 36,72 millones de toneladas de las cuales Bolivia, Chile Argentina y China concentran las mayores cantidades estimadas en 8,9 millones de ton., 8,04 millones, 7,09 millones y 5,15 millones, respectivamente. El mercado podría crecer en los próximos años llegando a una producción de 300 mil toneladas anuales, con un precio que oscila entre US$3.000 a US$6.000 por tonelada, lo que hace un mercado atractivo, pero no tan grande como el del cobre desde un punto de vista 100% extractivo. Se puede decir que la producción anual de litio en Chile equivale en un año a lo que vende el cobre en diez días, aunque esa comparación es muy mal intencionada y obsoleta para cualquier país desarrollado, ya que no mira los grandes beneficios que puede traer para la economía, la tecnología y la sociedad el solo hecho de darle algún valor agregado.

Particularmente en Chile es considerado un material estratégico. Esto implica que sólo puede ser explotado por el Estado, donde por ejemplo Codelco, que posee los salares de Pedernales y Marincuya, podría también abrir una nueva área de negocios. Pero en la práctica esto ha funcionado de manera indirecta, ya que en los setenta, por nombrar sólo un hecho, CORFO entregó los paños del Salar de Atacama, en concesión a las empresas SQM y SCL Rockwood (Ahora controlada por Albemarle), cumpliendo solo un rol como organismo receptor de los montos de impuestos y arriendo que pagan las empresas.

Para aplacar un poco esta fuerte tendencia rentista y excesivamente “benefactora” que ha tenido el estado chileno con algunas empresas privadas que explotan nuestros recursos naturales, el gobierno ha decido establecer una vía en favor de nuestra sustentabilidad económica y futuro tecnológico. En este espíritu, CORFO, cuyo vicepresidente ejecutivo es Eduardo Bitran, estableció un acuerdo por 27 años con Rockwood que implicaría ingresos para el gobierno por US$ 100 millones al año. La firma invertiría unos US$ 600 millones en cuatro años y entre cuatro a cinco años podría producir hasta 70.000 toneladas de carbonato de litio anual y las comisiones que cobraría CORFO por la producción serían entre 6,8% y 40% de las ventas anuales, según el precio de mercado del carbonato de litio. Esto sería un acuerdo histórico, ya que nunca alguna empresa relevante de la minería no-metálica chilena ha trabajado con estas condiciones de gran beneficio para todos los involucrados.

Otro gran paso que se dio hacia el futro tecnológico en el marco de este compromiso, es que una parte del acuerdo estipula un apoyo al I D en el norte de Chile para el aprovechamiento de sales con aplicaciones térmicas, de almacenamiento y energía solar, equivalente a US$ 2 millones al año, reajustables. Una excelente noticia si consideramos, por ejemplo, que estudios realizados por el área ATEGIMICH de la UAI, el CIFES y SERC-Chile, han demostrado que incorporar nitrato de Li a las sales solares usadas actualmente en la tecnologías CSP, pueden producir ahorros cercanos al 5% en el costo nivelado de energía (LCOE) actual, determinado a 25 años de uso, debido a ahorros en costos de autoconsumo, tamaño de componentes, cantidad de fluidos, operación y mantención. 

Las ventajas del litio en diferentes áreas tecnológicas abren oportunidades de mercado para este material que no se deben perder de vista. El litio se utiliza para diferentes aplicaciones que se pueden dividir en dos grupos principales de acuerdo a: Química y Técnica. Las aplicaciones químicas se refieren a las aplicaciones que utilizan derivados químicos de litio, tales como carbonato de litio, bromuro de litio, cloruro de litio, butil-litio e hidróxido de litio. La mayor parte de estos derivados se utilizan en la industria de las baterías (no recargables o primarias y recargables o secundarias) que incluye baterías para teléfonos móviles, ordenadores portátiles, vehículos eléctricos, entre otros. Además, los productos químicos de litio se utilizan como lubricantes, en la fundición de aluminio, tratamiento del aire o los productos farmacéuticos. Las aplicaciones técnicas, se refieren a aplicaciones en productos de litio y se utilizan directamente en la producción de un material, por ejemplo en vidrio o cerámica. 

Como se puede observar, el futuro del Li está presente ante nosotros y es nuestra misión saber aprovechar estas oportunidades que se revelan.

Gustavo Cáceres
Investigador área Energía y Medioambiente de la UAI


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